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为何中龙是超级大陆的佐证?

Cain 发表于 2015-9-21 20:03:32 [ 上一主题] [下一主题]

学过中学地理的我们,对魏格纳建立的“大陆漂移说”再熟悉不过了。这位躺在病床上看地图的地球物理学家的观察力令人敬佩,在佐证这个假说的过程中,一种毫不起眼的史前爬行动物成为其假说的有力论据……
魏格纳的论据是什么?
  “大陆漂移说”的着力点在于阐述地球内部的地壳运动,以及由这个运动引起的海陆分布的变迁。这个假说的基本观点描述了这样一个“两分两合”历史过程:在距今约6.5亿年前的震旦纪(以埃迪卡拉动物群著称,又名埃迪卡拉纪)地球上只有一块超级大陆(又称泛大陆或联合古陆),1亿年后的寒武纪早期开始分裂;到鱼类和蕨类植物繁盛的泥盆纪,超级大陆开始重新聚合,并于三叠纪第二次形成了超级大陆;侏罗纪中期,超级大陆又开始分离,并最终演化为今天的格局。
  为了证实这个假说,魏格纳开始为说服质疑他的人们搜集相关论据。首先,就是他当年在病床上看地图的“心得”,即非洲东海岸线与南美洲西海岸线有着惊人的吻合度,尤其是巴西东端直角处与非洲直角凸进的几内亚湾非常吻合。另外,在相隔广阔太平洋的两地发现的地层构造的排序也是出人意料的相似。
  提到地层,就不得不谈到最有代表性的“历史资料”——生物化石。在非洲和美洲的地层中出土的化石,其种类也高度重叠。而在这其中,一种毫不起眼的史前爬行动物的化石进入了魏格纳的视野,并成为佐证“大陆漂移假说”的有力证据之一。
中龙
平凡而伟大的爬行动物——中龙
  这种史前爬行动物叫做中龙,说它毫不起眼其实是略有偏颇的。首先,它是最古老的爬行动物之一。对生物进化史了解的朋友应该会知道,爬行纲或称蜥形纲动物肇始于距今约3亿年前的石炭纪晚期。与两栖动物相比,它们摆脱了对水的依赖,并进化出更高级的羊膜卵,因此又被称为羊膜动物。
  在出现过的爬行动物的四个亚纲中,最古老的一个亚纲是无孔亚纲。顾名思义,这个亚纲的爬行动物头骨中普遍没有颞颥孔(眼眶后面的颅顶附加的孔,是区分不同爬行动物亚纲的重要依据)。无孔亚纲下分为三目:杯龙目、中龙目、龟鳖目。换句话说,我们现在所见到的龟鳖类动物是唯一存在的无孔亚纲了。而杯龙目动物又是这三目中出现最早的物种,那么中龙呢?它有什么样的意义?
  我们先来看一下化石证据上所显示的中龙的形态特征,并推测它的生活习性。根据在非洲和南美洲石炭纪至二叠纪的地层中发现的中龙化石显示,这种爬行动物的体型很一般,成年中龙大概只有1~2米,它的四肢和尾部都呈扁平状,嘴巴狭长并满布锋利的牙齿。怎么说呢?古生物学家推测它的模样和短吻鳄比较相似。它的脚趾间长有适于在水中活动的蹼,以小型的鱼虾为食。古生物学家断定这是一种极为原始的、生活在河川、溪流等淡水中的半水生爬行动物,开启了爬行动物“反水”的先河,是最早下水的爬行动物。但是,这些又和大陆漂移说有什么联系呢?
中龙成为大陆漂移说的重要论据
  其实,以上笔者所讲述的内容中已经包含了中龙成为大陆漂移说理论的理由。
  首先,古生物界传统的观点认为中龙是生活在河川、溪流等较浅的淡水环境中的爬行动物。这意味着比起中生代所出现的巨大海洋爬行动物,中龙的活动范围相当有限。这样我们就得出了第一个结论:中龙无法“远洋”。
  其次,中龙化石的发现地点很有意思。该物种的化石只见于南非和巴西的地层中,两地相隔甚远,却有共同的“独有物种”,我们便得出了第二个结论:在某个时期,两地的地理特征和环境是相同的。
  最后,中龙化石的所在地层耐人寻味。不论是在巴西还是在南非,中龙化石都存在于石炭纪和二叠纪的岩层中。我们可以得出第三个结论:它生存于第二次超级大陆形成时期。
  以上三个结论加以综合,我们便能得出这样一条线索:石炭纪和二叠纪之交时期,第二次超级大陆基本形成,南非和巴西是连在一起的。该地区的独特地理环境孕育出中龙目,而中龙目在侏罗纪的又一次大陆分裂之前便灭绝了,所以分离后的巴西和南非均有中龙的化石存在。另一方面,从“中龙是淡水动物,不能远洋”这个角度出发,该结论也是可以成立的。因此,中龙化石的发现成为魏格纳建立大陆漂移说的重要论据。
  不过,这种说法也是随着时代而显出不合理性。根据最新被发现的中龙化石显示,古生物学家推测它们也有可能生活在高盐度的水中。这样一来,中龙仅存于淡水中的定论就被动摇了,它们不能远洋的结论也有待于考证。

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